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2022.03.22

高橋留美子『MAO』第12巻 菜花のパワーアップ、そして右腕のゆくえ

 御降家の遺産を悪用する白眉一派との戦いが激化する中、血を吸う妖刀を守り刀として手にすることとなった菜花。しかしその力に慣れる間もないまま、次々と奇怪な敵は襲いかかります。苛火虫を操る蓮次の凄惨な過去、人を喰うカバンの怪――その中で菜花が知った刀の真の力とは?

 「血の流れない」殺人事件を引き起こしていた妖刀・地血丸を手に入れた摩緒と菜花。紆余曲折を経てこの妖刀の主となった菜花ですが、いかに猫鬼の血を持つとはいえ、血を吸う――いや菜花の血を放つようになった妖刀を使ってただで済むはずもなく、使うたびに消耗し、摩緒から血を分け与えられる羽目になるのでした。
 そんな中、再び襲ってきた苛火虫使いの蓮次を追い、白眉のアジトに乗り込んだ摩緒と菜花、百火。その前に現れた蓮次は、己の過去を語り始め……

 と、蓮次の過去話から始まる本書。自らの育ての親を殺して家に火を点け、その後も自分と同様に子供が貰われていった先の家に火をつけていた蓮次ですが――その過去については、正直なところ予想通りといえばそのとおりですが、やはり凄惨さという点では目を覆わんばかりのものがあります。
 このアジトの庭に作り上げられた人間の蠱毒というべき地獄めいた存在と合わせて、人間性の剥き出しになった負の部分を不意ににつきつけてくる点は、本作――というより作者ならではというべきでしょうか。

 その一方で、そんな蓮次の境遇を受け止めつつも、今は金のために暗殺を続ける彼の所業を、百火が明確に否定してみせるのには、ホッとさせられるものがあります。
 正直なところ摩緒や御降家の五人の中では最も単純明快なキャラクターという印象のある百火ですが、それだけに直感的に理非を判断できるというべきでしょうか。

 それはさておき、ここで摩緒と百火に対し、蓮次と白眉側の木の術者・芽生、さらに水の不知火の式神が加わって大乱戦、二人を助けるために菜花は再び地血丸を振るったものの、またも血を失って倒れることに……


 そしてこの菜花の苦闘は、次のエピソードにも続くことになります。町で続発する、服だけを残して人間が消える蒸発事件――その犯人が鞄から現れる大きな手であると知り、調査に向かうという夏野に、菜花が同行することになるのです。
 そして鞄の手を利用して人を攫っていた妖怪たちと対峙することになった二人ですが、菜花は夏野と分断されて大ピンチ。菜花があと一歩というところまで追い詰められたその時……

 と、菜花のパワーアップイベントで終わるかに思われたこのエピソードですが、注目すべきは夏野の存在。以前、華紋と彼女自身が語ったところによれば、平安時代に病で死にかけていた彼女は謎の存在と契約を交わし、何者かの体の一部を、長きに渡り集めている身の上にあります。
 彼女が契約を交わした相手は何者なのか、何のために体を集めているのか。そして彼女は本当に五色堂に集められた五人のうちの一人なのか? ――謎また謎の本作の中でも、もしかすると彼女は最大の謎の持ち主かもしれません。

 そしてその彼女が探す右腕が、ついにこの巻のラストで登場するのですが――しかしその見つかった場所が、そして見つけ出した者が大問題。またもや謎が謎を呼んでしまった印象がありますが、しかし本当に問題なのはさらにその先であります。
 この巻のラストシーンで描かれたものが何を意味するのか? あるいは物語のパワーバランスを覆すことになるのではないかという予感すらする、インパクト十分のヒキであります。


『MAO』第12巻(高橋留美子 小学館少年サンデーコミックス) Amazon

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